Свой политический путь он начал при Иосифе Сталине. Работал инженером авиазавода, секретарем обкома комсомола в Новосибирске. При Леониде Брежневе — глава Томской области.

Встреча, которой не было: что общего между Трампом, Путиным, Рейганом и Горбачевым
Встреча, которой не было: что общего между Трампом, Путиным, Рейганом и Горбачевым
© РИА Новости, Алексей Дружинин | Перейти в фотобанк
В 1983 году по приглашению Юрия Андропова переезжает в Москву и через полгода избирается секретарем ЦК КПСС. В 1985 году поддерживает кандидатуру Михаила Горбачева на назначение первым секретарем КПСС.

Долгое время Лигачев являлся вторым по влиянию человеком в стране.

С 1988 года выступал с критикой методов и темпов проведения реформ в СССР. Именно ему принадлежит крылатая фраза в адрес Бориса Ельцина «Борис, ты не прав!». В 1990 был отправлен в отставку как «враг перестройки».

В 1999 году почти в 80-летнем возрасте побеждает в Томской области на выборах депутатов Государственной Думы. В 2000 году Лигачев открыл ее заседание, как самый возрастной парламентарий.

От активной политической деятельности он ушел в 2013 году. В настоящее время Лигачев живет в Москве. Является почетным гражданином Томска и Томской области.